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与机器人不离不弃

  • 发布时间:2015-12-02 02:31:30  来源:科技日报  作者:佚名  责任编辑:罗伯特

  ■创业故事

  文·本报记者 杨 纯

  上周刚刚落幕的2015世界机器人大会,各式各样的机器人粉墨登场,扫地、送餐、老人及儿童陪护等等,市场竞争已经日趋激烈。

  “机器人要获得大规模应用,需要具备吸引力、简单易用、且令人产生依赖的特性,核心任务是为人类解决问题。”岑棓琛,这个“非典型”IT男正是痴情于此。

  初冬的北京,零下5度。与岑棓琛约在采访长安街边的星巴克,自小生长在香港的他笑着说,这个温度还好,我试过在零下20度的林区,安装视野机器人,有了那种体验,这个温度还可以承受。

  从小爱看多啦A梦,岑棓琛希望自己也有一个。他爱和会说话的机器人玩,毕业作品是两条腿走路的机器人。创业试水,做课件教中学生如何组装机器人;第二次创业,做科技教育公司;现在的公司Insight robotics(视野机器人)做过地震救灾机器人、预防洪水上游溃堤预警的物联网传感器。同时,岑棓琛一直负责经营机器人发烧友网站。

  2008年创业至今,从未离开过机器人的研发,对岑棓琛来说成功来的并不容易,一毕业就创业的他,7年之后终于有了眉目。

  这个人连续赢了我三年,所以决定创业后第一个请的就是他

  在香港中文大学,读计算机科学系期间,岑棓琛最喜欢往学校计算机工程系的实验室跑。不过,同学们3年都毕业,他却读了5年。大学中间3年,每年岑棓琛都因为肺水肿入院一次,因此,跟赶时间毕业的同学比,他放慢了脚步,做自己感兴趣的事。一有空,他就在实验室里待着。

  “每年暑假,教授会找个题,让有兴趣的学生一起做。比如有一年,是做火星探测的机器人。”岑棓琛虽然最终也没有成功做出样机,但却学到了不少知识。比如:三维影像技术等等。这个技术后来被应用到视野机器人上。

  “大家都忙,修学分、做论文、找工作,如果我没有生病,可能跟别人一样,毕业后去一间公司打工。”他笑着说,那样可能就不会有现在的他。

  机器人制造是个复杂工程,涉及软件、硬件、运算、无线通讯、图像设计、人工智能等等。有空闲时间,岑棓琛连续3年报名参加了“亚洲大专机器人大赛”,在比赛中,他认识了不少发烧友。其中一个对手,成了他创办公司的队友。

  “这个人比我聪明,连赢了我3年,所以后来开公司,我第一个请的人就是他。”岑棓琛说。

  这门生意没坚持做下来,理由很简单,无法保证盈利

  2008年岑棓琛大学毕业,赶上金融海啸,虽然IT工程师能找到工作,但见习工程师月薪才区区12000港币。岑棓琛决定创业,公司没有租赁办公室,注册地址就写家庭住址,在家办公,整个公司只有他和另一位同系的同学,内容是给初中生设计软件,教他们如何自己做机器人,训练孩子的逻辑能力。

  这门生意没坚持做下来,理由很简单,根本无法保证盈利,有时一个月下来,刨去成本才赚三四千港币。后来,岑棓琛自我分析,这个技术在普通学校推广,成本太高。校长可能更愿意每个小孩收5元,让他们都学会跳绳,却不愿花3000元,教10到20个孩子学会制造简单的机器人。“如果是贵族学校,还推广还有些希望。”岑棓琛说。

  在这家公司运营期间,为贴补开销,他一直找兼职,给小朋友当补习老师教科学和英文。第一次创业,没开始多久就难以为继,两个合伙人后来各寻出路。不过,这并没有让岑棓琛放弃,继续机器人的研发。正在岑棓琛首次创业一筹莫展时,有人伸来橄榄枝。

  关起门来做实验,却完全没考虑市场,这一次又宣告失败

  所谓英雄惜英雄,原本都是机器人发烧友,在发烧友网站,有人留言,要找兼职研究员。这个人是香港大学高永贤博士。高永贤从美国学成归来,之前在“无国界医生”做机械工程师。岑棓琛与高永贤在茶餐厅见面,一拍即合,继续寻找创业方向。

  由于高永贤博士做无国界医生10年,常常去一些落后的灾区,他注意到很多村落因为洪水暴发,每年都要冲走几个小孩,他们萌发了做物联网传感器的想法——在上游发生洪水时,下游的村落可以有预警系统,避免灾难再次发生。

  这个救灾机器人,需要的条件包括无线网络、省电而且红外线热成像分析。两人合作研发突破了不少技术屏障,但他们却根本没有想到,这个技术转化成产品后,谁会来买?落后地区没有这个经济实力,“有的村长说,如果有这个钱买救灾机器人,还不如直接就近建学校。”岑棓琛才意识到,他们关起门来做实验,却完全没想过市场,“技术如何转化成产品,会不会有人出钱来买,这一次又只能宣告失败。”

  再次转向,研发森林防火监控机器人终于对路了

  如何在创业中攻克技术又能考虑市场化,要解决这个难题,光有两个技术男的智慧显然还不够。关键人物陈嘉浩,终于出现了。

  陈嘉浩,视野机器人的投资人,岑棓琛如今公司的搭档合伙人,曾经在商海摸爬滚打10年。还是在茶餐厅见面,三个人聊了聊,陈嘉浩就决定投资。不过洪水预警的研发方向变了,讨论的结果是把研发方向转到了森林防火方面。

  过去的森林防火监测系统,多年来停留在单一的靠人看守,或者是传统的闭路电视或烟雾探测摄像机,以探测烟或热源为主,探测到的数据单一,而且误报率高,但岑棓琛主导研发的视野机器人是不断测量热源和周边环境产生的关系,分析各种气象数据,包括温度、湿度的变化,留意不寻常的热源,利用热源判断热源,到底是不是火,准确度大大提升。

  为了优化视野机器人的研发,高永贤和岑棓琛曾经以港大研究员身份,请广东省林业部门,专门辟出一块方圆一公里的山头进行点火实验,为预警系统提供开发用的科学数据。当天的规模颇为壮观,广东省各地抽调了600名消防官兵,在山上点火,通过传感器来发现火源,指挥消防员更高效扑灭山火。现场临到演习准备阶段,岑棓琛还在调试机器,因为程序中有bug,他心想,如果这一次机会没抓住,一切都前功尽弃了。

  2009年至2012年,对岑棓琛来说,是最关键的时期。3年里,公司一直在烧钱做研发,岑棓琛把曾经在机器人大赛上赢过他的对手,都请来公司,作为研发团队主力,与他一起攻克技术难题。尤其是2012年底,公司最艰难的一段时光,钱眼看要花光,新的投资还没有,研发也陷入困境。那时,岑棓琛告诉自己,如果赔光了30万,他就去找份工作。

  5省7市,70台视野机器人监测70万公顷森林

  2012年底,视野机器人终于问世了。它能够不间断进行360度全方位扫描,每秒处理100Mb数据,不经过网络,即时进行分析,最迟可在20分钟内发现2m×1m面积的热源,并在不足1秒内发出通报信号。2013年底,刚刚问世的视野机器人,就在山东济南市投标成功。

  2015年开始,Insight robotics(视野机器人)业绩有了起色,公司终于上路了。订单除了中国,还来自加拿大、澳洲等其他国家。并且还有新的风险投资进入。岑棓琛介绍,目前,在全国5个省7个市安装了70台视野机器人,监测着70万公顷的森林。替代了过去林区老人看守、烟雾探测等老旧监测手段。

  没有人能随随便便成功,这一点岑棓琛深有体会,现在公司业务蒸蒸日上,他也成了空中飞人。继续他和他的机器人梦想。

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