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“机器人爸爸”周剑:让智能服务机器人走进百姓家

  • 发布时间:2015-04-20 00:32:15  来源:中华工商时报  作者:佚名  责任编辑:罗伯特

  做硬件并非周剑的终极梦想,他希望通过极致的技术和极佳的性价比推动人形机器人在家庭普及,同时吸引更多的应用开发者,打造属于机器人的应用商店,搭建"硬件+软件+生态"的平台

  美国当地时间2015年1月28日-31日,深圳市优必选科技有限公司创始人周剑的形象突然亮相纽约时代广场,巨幅屏幕上周剑抱着最新研发产品阿尔法智能人形机器人二代,旁边写着:机器人爸爸,让智能服务机器人走入千家万户。这是继1月初参加美国拉斯维加斯CES展后,优必选再次在美国市场进行发声。

  据了解,优必选今年1月份的订单额就达人民币4000万元,二三月又连接大单。据悉,一季度已基本完成全年1亿元的销售目标。自创始人周剑2008年投入人形机器人研发以来,这家公司终于走上高速发展之路。随之,资本纷至沓来,那些业内人士耳熟能详的投资机构,均与优必选有过接触。

  死磕技术难关

  1976年出生的周剑是上海人。周剑在知识分子家庭长大,父亲是大学老师,母亲是中学老师。他从小喜欢拆装东西。“家里的老式收音机和彩电,拆了装,装了拆。我爸也是一个动手能力很强的人,家里任何东西,只要不太复杂,几乎都能做出来。他真的特别牛,中国人动手能力差,但我爸是个例外。”周剑说。

  1999年,周剑从南京林业大学毕业,拿到德国迈克威力集团设立的奖学金,到德国弗莱堡大学留学,导师正是迈克威力集团董事会主席托马斯·巴赫(他后来当选为现任国际奥委会主席)。

  2003年,周剑回到中国,任职迈克威力集团中国大区经理,负责华东、华南地区的销售。迈克威力是一家高端机械设备制造企业,以扫描系统最为知名,广泛应用在木材加工、建材、家具等行业。从业日久,他发现其中存在商机,于是与人合伙在上海成立了一家公司,生产类似产品。

  这段经历为周剑积累下第一笔财富,按他的说法“当时赚了几千万元,房子和豪车买了不少”。作为一个理工男,周剑喜欢像变形金刚这样的人形机器人。“以前只在电视上看过,在国外见到真的以后,觉得太好玩了。但当时没想到会那么难,2008年,我觉得自己可以投资做这件事。”

  “为什么2012年才成立优必选?只有把‘舵机伺服系统’解决了,我才有信心成立公司。”周剑说。

  所谓“舵机伺服系统“,简单说就是集成了电路板、无核心电机、减速齿轮、位置检测器等的伺服模块。人形机器人任何一个关节的转动,背后均是一套复杂的工作原理在运作:传感器得到信号,经芯片判断转动方向,然后驱动无核心电机转动,透过减速齿轮,动力传导至摆臂,同时位置检测器传回信号给芯片,判断是否到达指定位置。

  周剑早期“死磕”伺服系统终于有了回报。优必选“阿尔法一代”的“舵机”关节全部自主研发,生产成本因此迅速降低,整机定价不过6000元,而当时知名的法国产人形机器人NAO却卖到了十几万元。它采用的可自动感知身体平衡状态的三轴陀螺仪传感器使“一代”的重心感知度极佳,在稳定性和灵活性上都不输给国外同类产品。

  在这届CES展上,优必选展出的新产品“阿尔法二代”更是在技术上进一步超越NAO。作为全球第一款使用安卓系统的智能商业化人形机器人,相比“一代”只是模仿人类各种动作,偏重智能娱乐,“二代”则能听懂你说话,与你进行互动,只要你下载各种APP程序,它就能连接互联网,抓取各种数据回答任何你想知道的问题。

  周剑认为,未来能够真正进入家庭并且控制各项终端的不会是智能手机,而是机器人,更准确地说是一个人形机器人。

  创立之年险遭弹尽粮绝

  对这家年轻的公司来说,创立之年,也正是最凶险的一年。2012年,周剑弹尽粮绝。他已经把所有车子和房子卖掉了,累计投入5000多万元。最难的时候,公司账面发不出工资,他的个人银行卡上只有8000多元。他确实错判了研发难度,2008年,他以上海公司名义招募12个人,一开始也想购买国外舵机,最后发现好一点的产品,动辄八九百元一个。一个机器人如果有20个自由度,舵机成本就接近2万元。发现此路不通,他们只好一个一个突破,电机、减速齿轮、芯片算法,全部慢慢摸索。

  漫长的研发过程中,公司从高科技企业聚集的深圳南山区搬到相对偏僻的龙岗区,因为那里房租更便宜。对周剑来说,这次起伏好比死过一次。他当时想得最多的是,如果公司做不下去,怎么遣返手下这批人,他们能去哪儿,可以做什么。“我要给他们找份工作,但我想当时真把大家召集起来,还是会有人跟我。因为他们也都是机器人发烧友,他们喜欢机器人。再怎么说,他们工资卡里的钱比我多吧,我都倾家荡产了,他们至少有饭吃。”他说。

  值得一提的是,最初的12名员工,到现在只走了一位。

  经朋友介绍,周剑参加了深圳高交会一个路演活动,因为是临时插入的项目,优必选被排在最后。他带着阿尔法一代上台展示了一下,讲完以后,许多投资人一下围过来。他当时觉得,自己的产品被接受了,即便还没有任何销售业绩。

  深圳市力合华睿投资基金决定入股优必选,投委会7名成员,全票通过投资方案。随后,比亚迪三大创始人之一的夏佐全,也以自己的投资公司正轩投资正式入股优必选。2000万元投资进来之前,夏佐全在第一时间给优必选提供过桥贷款,帮助公司渡过了难关。作为优必选的重要股东之一,他看好这一项目,现在经常和周剑通电话。

  以大疆创新为代表,深圳近年来崛起了大批创新型硬件公司。周剑说:“像大疆一样,只要慢慢摸索,找到市场方向,就会突然爆发,未来我们一定会让智能服务机器人走入家庭。”

  野心大大的

  “中国一直在微创新,把别人的东西拿过来,依托庞大的人口市场,做一些商业实践。但这些东西永远不能引领世界,GDP再高,也不是一个真正创新的国家。我喜欢做一些真正创新的事情。”周剑说。

  目前优必选有100多人,其中

  70多人是研发人员。优质人才还在不断进入这家公司,今年年初,公司就引进了7名博士,分别来自麻省理工学院、清华大学、哈尔滨工业大学、新加坡南洋理工大学等知名院校。

  近10年来,各类机器人产业园在中国遍地开花,但中国在工业机器人领域并没有什么优势。ABB、发那科、安川电机、库卡机器人这机器人领域的“四大家族”,占据中国工业机器人产业大部分市场份额,在机器人制造和焊接等高端领域,处在绝对垄断地位。中国企业在核心零部件方面缺乏自主创新和技术,只能引进国外零部件进行系统集成。

  人形机器人领域却是另一番景象,全球企业都处在探索阶段。人形机器人,也就是有着类人形状的机器人,集合机电、材料、传感、控制等多学科技术,象征着一个国家的高科技实力与水平。其大规模商业化取决于三个关键因素:价格、易用性、实际需求的满足。人形机器人走进家庭,意味着巨大的市场空间。

  人形机器人40%的成本集中在控制系统和关键原器件上。优必选开发的舵机采用铜合金齿轮,扭矩(注:使物体发生转动的一种特殊的力矩,等于力和力臂的乘积)从8kg/cm到13kg/cm不等,坚固耐用,性能更优,价格只有国外产品的1/10。国外人形机器人的运算系统采用专用芯片,优必选采用通用芯片,也大大降低了成本。阿尔法一代(2013年量产上市)售价为6600元,即将在今年下半年上市的阿尔法二代,预计售价不超过10000元。随着生产规模的扩大,未来阿尔法机器人的价格将更有竞争力。

  不得不说,深圳成熟的产业链环境,为硬件创业公司的成长,提供了很好的先决条件。周剑说:“我们要做消费级产品,绝不做那种高高在上的产品。我想把机器人做的又便宜又好。我说的便宜,是让人觉得价格可以承受,中产阶层支付得起。就像一个iPhone6,稍微贵一些,只要有这个需求,普通家庭还是负担得起。”

  各种机器人大赛在中国并不鲜见,但要么沦为应试加分的工具,要么只是少数高材生的游戏,普通人少有接触。在机器人的动作编排上,优必选开发出一套基于PC端的3D可视化编程软件,用户可以在图形化界面上,以鼠标点选方式,设定各个关节的动作。从编程到下达指令,过程极为简单。使用门槛大大降低以后,即便只是一位初中生,只要有心,也能轻松编排出一套动作。

  说到实际需求的满足,往往是一句话:这东西有什么用?以刚性需求为例,中国自闭症患者超过千万,他们禁锢在自己的小世界,不愿意与人交流。人形机器人已经用于辅助治疗该类疾病。自闭症患者对人形机器人充满好奇,愿意慢慢敞开紧闭的心门。今年1月,阿尔法一代亮相德国纽伦堡玩具展,展位前人头攒动,德国人明显感觉这款来自中国的人形机器人,与其他普通创意类儿童玩具有很大不同。此外,家庭陪护、休闲娱乐、远程监控、机器人教育等都是人形机器人的探索方向。

  周剑原本预测公司2015年销售额能达1亿元,目前看全年至少可以做到2亿-3亿元,这还只是硬件销售。周剑的“野心”远不止此。因为做硬件并非他的终极梦想,他希望通过极致的技术和极佳的性价比推动人形机器人在家庭普及,同时吸引更多的应用开发者,打造属于机器人的应用商店,搭建“硬件+软件+生态”的平台。

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